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Cómo se propaga la gripe estomacal y cómo detenerla

El norovirus recibe muchos nombres distintos: enfermedad del vómito de invierno, intoxicación por alimentos y gripe estomacal, entre otros. Al igual que la influenza, el norovirus es causado por un virus, y es una infección muy común que afecta a millones de personas cada año. 

Entonces, ¿qué es? Una infección por norovirus afecta el estomago y los intestinos, y provoca vómitos y diarrea. El norovirus es una enfermedad muy contagiosa y tarda entre 12 y 48 horas en incubar y comenzar a mostrar síntomas. Debido a que es un virus el que la causa, los antibióticos no son útiles para tratarla. 

El Dr. Edwin Yu es un especialista en enfermedades infecciosas de Banner – University Medical Center Phoenix. Describe la enfermedad como grave desde el punto de vista de la salud de la población, ya que es muy contagiosa y provoca grandes brotes.

“Piense en un crucero en el que puede propagarse rápidamente y afectar a una gran parte de los pasajeros,” dijo el Dr. Yu. 

De acuerdo con los Centros de control y Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, CDC), los brotes de norovirus pueden ocurrir en cualquier momento durante el año, pero la mayoría de las veces, las personas lo contraen entre noviembre y abril. En Estados unidos, los CDC estiman que cada año, el norovirus:

  • Provoca de 19 a 21 millones de casos de gastroenteritis aguda.
  • Causa entre 1.7 y 1.9 millones de visitas como paciente ambulatorio y 400,000 visitas al departamento de emergencias.
  • Contribuye a entre 56,000 y 71,000 hospitalizaciones y entre 570 y 800 muertes, en su mayoría de niños pequeños y adultos mayores.

Síntomas del norovirus

Cuando contrae norovirus, los síntomas delatores comienzan a aparecer poco después de haberse infectado. De acuerdo con los CDC, algunos de los síntomas comunes son diarrea, vómitos, nausea y dolor estomacal. Además de ello, algunas personas pueden experimentar fiebre, dolores de cabeza y dolores de cuerpo.

“Por lo general, los síntomas duran de 1 a 3 días,” indicó el Dr. Yu. “Dicho eso, incluso después de que las personas infectadas se han recuperado, el virus puede permanecer en sus heces por algunas semanas.”

Como el Dr. Yu y los CDC indican, el norovirus puede propagarse rápidamente. En el sitio web de los CDC se indica: “Puede contraer el norovirus si pequeñas partículas de excremento o vómito de una persona infectada ingresan accidentalmente a su boca”.

¿Cómo pasa esto? Son tres las maneras principales:

  • Consume alimentos o líquidos contaminados con norovirus.
  • Toca cosas contaminadas (un mesón o picaporte, por ejemplo) y luego se lleva los dedos a la boca.
  • Tiene contacto directo con alguien infectado con norovirus. Esto puede ser algo tan simple como cuidarlos o compartir con ellos comida o utensilios para comer.

Por lo general, las personas pueden contagiar el norovirus cuando tienen síntomas activos; en particular, vómitos. También pueden estar muy contagiosas durante los primeros días luego de recuperarse del norovirus. Los CDC indican que los estudios han demostrado que las personas siguen siendo contagiosas durante dos o más semanas luego de ya sentirse mejor.

Además, siempre puede contraer el norovirus de alimentos contaminados, por lo cual esta es una de las principales causas de intoxicación por alimentos. Solo se necesita una pequeña cantidad del virus para enfermarse. Los alimentos y el agua se contaminan cuando una persona infectada los toca con las manos sucias. También puede suceder cuando la comida se coloca en un mesón que tiene el norovirus. O, si se usó agua de riego contaminada para cultivar el alimento.

Prevención del norovirus

La limpieza es importante para vencer el norovirus. Para evitar contraerlo, debe tener buenas prácticas de higiene de manos, lo que significa lavarse bien las manos, y limpiar adecuadamente los alimentos antes de consumirlos.

“Lávese las manos con agua y jabón,” dijo el Dr. Yu. “El virus es resistente al alcohol, por lo cual los geles de manos a base de alcohol no funcionan.”

Asegúrese de lavarse las manos luego de cada vez que use el baño o cambie un pañal, antes de preparar alimentos y cuando le dé medicamentos a alguien. 

En el caso de las frutas y verduras, asegúrese de limpiarlas bien antes de comerlas. Si sospecha que se han contaminado con norovirus, debe tirarlas a la basura. De acuerdo con los CDC, el norovirus puede sobrevivir el calor de hasta 145 grados Fahrenheit y una cocción al vapor rápida.

Si está enfermo, no debe preparar alimentos ni cuidar de otras personas. De hecho, los CDC indican que muchas personas infectadas durante un brote probablemente contrajeron la enfermedad en restaurantes. Y, si en su trabajo debe preparar alimentos para otras personas, no debe tocar alimentos por al menos dos días luego de que los síntomas hayan desaparecido.

También es recomendable desinfectar las superficies luego de que alguien vomite o tenga diarrea. Esto puede evitar que las partículas del norovirus vivan en distintas superficies hasta que alguien más las toque. Use siempre un limpiador que la Environmental Protection Agency (Agencia de Protección Ambiental) haya identificado como eficaz contra el norovirus.

Finalmente, no olvide lavar bien su ropa. Los CDC recomiendan lo siguiente:

  • Manipular todos los artículos manchados con cuidado. Es recomendable usar guantes de goma o desechables al manipular ropa sucia de una persona enferma.
  • Lavar la ropa con detergente y agua caliente. Lávela con el ciclo de lavado más largo y luego séquela en la secadora.

Tratamiento del norovirus

El Dr. Yu señala que no existe un tratamiento específico, e indica que es importante mantenerse hidratado y reponer los electrolitos perdidos a causa del vómito y la diarrea. Puede beber Pedialyte u otros líquidos con alto contenido de electrolitos.

Entre los síntomas de la deshidratación se encuentran los siguientes:

  • orinar menos;
  • boca y garganta secas;
  • mareos al ponerse de pie.

La deshidratación puede provocar complicaciones graves y, si se vuelve severa, ser causa de hospitalización. Si usted o alguien que conoce parece estar deshidratado, llame al médico.

El último consejo del Dr. Yu para el norovirus es recordar que es muy contagioso, y que las personas infectadas no deben manipular ni preparar alimentos incluso por varios días. Agrega que el norovirus es ciertamente una razón para no cocinar para otros y para no ir a trabajar por estar enfermo.

“Es un gran fastidio,” señaló. “Si alguna vez lo ha tenido, lo recordaría debido a todo el vómito y la diarrea.”

¿Cree que usted o alguien de su familia tiene gripe estomacal? Visite un Banner Urgent Care hoy.

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